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Principios activos de las plantas aromáticas y medicinales: Fenoles

por / Viernes, 27 febrero 2015 / Publicado enSalud

Principios activos más importantes: Los fenoles

Los fenoles – mejor dicho, los compuestos fenólicos – de estructura química compleja, son principios activos que tienen su origen en el reino vegetal. Son unos de los principales metabolitos secundarios: sustancias producidas por las plantas con la curiosa característica de que no son esenciales para su vida, no participan directamente en su crecimiento o su desarrollo aunque representan un mecanismo de respuesta e interacción frente a estímulos del medio. Los tres grupos más importantes de fenoles son los flavonoides, los ácidos fenólicos y los polifenoles.

Pigmentos de las flores

Principios activos: el color en las flores

Aunque mayoritariamente, los compuestos fenólicos se encuentran formando parte de la pared celular vegetal, otros participan en diferentes mecanismos como en:

  • la atracción de los insectos polinizadores
  • la defensa contra herbívoros
  • la defensa frente a organismos patógenos (hongos, bacterias) o daños físicos en tejidos de la planta
  • el aumento de la competencia ecológica entre especies vegetales
  • la producción de señales de comunicación y en la interacción entre planta y microorganismos simbiontes (ambos, planta y microorganismo, obtienen beneficios de esta asociación)

Los fenoles en las plantas aromáticas y medicinales son sintetizados por éstas y se encuentran regulados por factores ambientales en que viven las plantas y por su genética. Entre las funciones de estos principios activos se encuentra las que contribuyen a los olores y sabores, las diferentes estructuras de la madera o del pigmento de las flores y se encuentran, junto con otras moléculas, en los aceites esenciales de las plantas aromáticas.

En concreto, los flavonoides presentan numerosas cualidades farmacológicas y de protección de la salud humana: modulan el sistema inmune y respuestas del cuerpo como las inflamatorias, otros presentan caracteres aticancerígenos, antivirales, antitóxicas y hepato protectora. Por su lado otros compuestos, como las isoflavonas, previenen el cáncer y su consumo con la dieta (se encuentran en leguminosas como la soja) parece reducir marcadamente la probabilidad de padecer ciertos tipos de cánceres en humanos, además, las isoflavonas pueden actuar como estabilizante de los estrógenos sobre todo durante la menopausia reduciendo la aparición de ciertos cánceres ligados al estrógeno y previniendo la osteoporosis. Como las isoflavonas poseen una vida media en el plasma sanguíneo de 7 u 8 horas, posteriormente son excretadas por el cuerpo. Por eso, para beneficiarnos de estos principios activos deben ser ingeridas diariamente.

Así pues, ya vemos que muchas de las propiedades de los fenoles, como muchos otros principios activos de las plantas aromáticas y medicales, son utilizadas por el hombre en campos como la medicina, homeopatía, farmacia, industria, aromaterapia, cosmética y alimentación entre otros campos. Estas moléculas pueden actuar como potentes anticancerígenos, antioxidantes y agente cardioprotector; algunos presentan cualidades de preservación y conservación de los alimentos; otros de insecticidas y fungicidas; propiedades para la prevención de enfermedades y mantenimiento en la salud general en los hombres y animales; otros contribuyen en el sabor y olor de nuestras comidas y son los primeros actores en perfumería.

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